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A ciência da serendipidade

Na era da concepção de medicamentos assistida por computador, muitos acreditam que as descobertas acidentais nas ciências naturais e na medicina são coisa do passado. No entanto, e felizmente, não é esse o caso.

Mesmo agora observações aleatórias e falhas imprevistas abrem caminhos completamente novos para inovações revolucionárias. Para tais descobertas involuntárias, o mundo científico tem um termo especial: "serendipidade". A palavra é derivada de um conto de fadas oriental. Nas suas viagens aventureiras, três príncipes de Serendip - um nome antigo para o Sri Lanka - fizeram constantemente descobertas que não tinham procurado. Contudo, a serendipidade vai além da pura coincidência, uma vez que só aqueles que reconhecem uma oportunidade podem transformar as surpresas em descobertas. Os seguintes cientistas trabalharam nos seus campos durante anos e foram, portanto, capazes de considerar o valor do acaso. O seu talento particular era a capacidade de reconhecer a serendipidade e capitalizar sobre ela.


Raios-x - um brilho estranho
Um único evento pode ser decisivo, e uma série de descobertas importantes podem ser fixadas a uma determinada data ou mesmo hora do dia. Foi o caso do físico Wilhelm Conrad Röntgen, que na noite de 8 de Novembro de 1895, estava a realizar uma experiência com um tubo Crookes (um tubo de vácuo no qual os raios catódicos se propagam em linha recta sem campo magnético) na Universidade de Würzburg, Alemanha. Quando aplicou tensão, um papel fluorescente que por acaso estava deitado na sala escurecida começou subitamente a brilhar. Röntgen tentou evitar o brilho perturbador com papelão preto - em vão. Logo percebeu que certos materiais, tais como osso e metal, eram menos permeáveis a esta "radiação X", e o chumbo bloqueou-a completamente. Usando uma placa fotográfica montada atrás da mão da sua esposa, conseguiu retratar os tecidos internos dela - uma das primeiras imagens de raios X alguma vez tiradas. A descoberta acidental e, mais tarde, o estudo minucioso dos raios X valeu a Röntgen o Prémio Nobel da Física em 1901.


Penicilina - a "tampa" esquecida
A investigação do bacteriólogo escocês Alexander Flemming foi marcada pelas suas experiências durante a Primeira Guerra Mundial. Mais soldados tinham morrido nas trincheiras devido a infecções de feridas do que devido a ferimentos de combate. A descoberta da procura de uma cura deveu-se a uma coincidência. Quando Fleming partiu para as férias de Verão em Agosto de 1928, esqueceu-se de fechar a tampa dos seus pratos de estafilococos Petri. Quando regressou ao seu laboratório no St Mary's Hospital em Londres a 28 de Setembro, reparou que o bolor tinha crescido num dos pratos. Mas sempre que o fungo tinha entrado em contacto com os estafilococos, as bactérias tinham desaparecido. Flemming cultivou o fungo e descobriu que estava a segregar um veneno antibacteriano. Contudo, mais de uma década decorreu antes que este veneno, mais tarde conhecido como penicilina, pudesse ser produzido em quantidades suficientes para ser utilizado como antibiótico. Flemming, que juntamente com dois outros bacteriologistas recebeu o Prémio Nobel em 1946, permaneceu modesto durante toda a sua vida. Perguntado sobre a sua grande descoberta, disse ele: "A natureza criou-a. Eu simplesmente tropeçei nela".

Impressão digital genética - corre na família
A 10 de Setembro de 1984, no seu laboratório na Universidade de Leicester na Grã-Bretanha, o bioquímico Alec John Jeffreys prosseguia a sua investigação sobre o que é conhecido como o ADN do mini-satellite. Os minissatélites são secções do genoma humano que consistem em repetições variáveis de uma curta sequência de ADN. Jeffreys examinou amostras de sangue de vários membros da mesma família, lado a lado. Ele observou que as imagens de ADN dos minissatélites podiam ser atribuídas individualmente a cada pessoa como um código de barras. As relações familiares também podiam ser vistas - quanto mais concordância, mais estreita era a relação. Jeffreys reconheceu imediatamente a importância da sua descoberta. Ele tinha encontrado aquilo a que agora chamamos a impressão digital genética. Hoje é impossível imaginar investigações criminais, bem como testes de paternidade, sem a impressão digital genética dos perfis de ADN.


Inibidores de PDE-5 - efeitos secundários inesperados
Em 1989, dois investigadores britânicos Peter Ellis e Nick Terret estavam à procura de um medicamento para prevenir ataques cardíacos e outras doenças cardiovasculares. Estavam concentrados na substância activa e no vasodilatador sildenafil. Após dois anos de estudo, a eficácia da sildenafila para doenças coronárias ainda não pôde ser provada, mas o medicamento teve um efeito secundário inesperado: Os participantes masculinos tiveram mais erecções, e as erecções persistiram. A sildenafila tinha inibido a enzima fosfodiesterase 5 (PDE-5), e a concentração da substância mensageira secundária cGMP no tecido eréctil do pénis permaneceu elevada, o que por sua vez levou à dilatação dos vasos e produziu erecções inesperadas e duradouras. Uma das causas mais comuns de disfunção eréctil até à data, nomeadamente vasos sanguíneos apertados e fornecimento insuficiente de sangue ao pénis, podia agora ser tratada farmaceuticamente.

Hoje em dia, o efeito secundário acidentalmente descoberto fez dos inibidores de PDE-5 um dos medicamentos mais utilizados no mundo.


Hemangioma - encolhimento súbito
A marca de nascença vermelha brilhante e emborrachada no nariz do recém-nascido tinha crescido rapidamente e já estava a começar a pressionar a traqueia do bebé. O hemangioma é um nódulo de vasos sanguíneos extra na pele, e embora em 2007 a pediatra Christine Léauté- Labrèze do Hospital Universitário de Bordéus tivesse iniciado o tratamento com corticosteróides sistémicos, o tratamento não tinha sido bem sucedido. Em vez disso, com a idade de três meses, o bebé também desenvolveu uma grave desordem do músculo cardíaco, pelo que a terapia com o beta-bloqueador propranolol foi iniciada. Apenas alguns dias mais tarde, algo completamente inesperado aconteceu: O crescimento notório mudou de cor de vermelho para púrpura e tornou-se mais suave. Em poucas semanas começou a encolher. Quando o beta-bloqueador foi descontinuado aos 14 meses, o hemangioma tinha desaparecido quase completamente.

Mais nove crianças com hemangiomas faciais problemáticos foram logo curadas da mesma forma. Para os médicos, para os pais e sobretudo para milhares de crianças, esta observação aleatória do sul de França foi uma coisa acima de tudo: um grande golpe de sorte.


Vírus gigantes - presas na peneira bacteriana
Em 2003, numa clínica britânica, Didier Raoult da Université de la Méditerranée em Marselha, não estava à procura de vírus mas sim de um tipo especial de bactérias: legionellae. Quando Raoult examinou mais de perto o conteúdo de um filtro bacteriano, descobriu vírus gigantescos anteriormente desconhecidos, e eles deviam virar algumas ideias existentes sobre vírus de cabeça para baixo. Com um comprimento de 0,4 μm e contendo cerca de 900 genes, não só eram consideravelmente maiores do que todos os vírus conhecidos, e maiores do que muitas bactérias também, mas também um tipo de organismo híbrido que incluía a capacidade de produzir proteínas. Tais microrganismos gigantes já tinham sido vistos por investigadores na década de 1990, mas tinham sido considerados como novas espécies bacterianas. Didier Raoult não só encontrou os organismos, como também os identificou como megavírus. Desde então, tem sido descrito todo um espectro ainda maior de gigantes de vírus. O seu estudo indica que a linha entre vírus e bactérias, entre sem vida e vivos, é agora fluida. Um capítulo completamente novo da virologia foi iniciado, por acaso.

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